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Tres estrategias para plataformas multimedia en la red
RealNetworks, Microsoft y Apple juegan al Monopoly en internet

14/11/2002

Una de las grandes promesas de Internet (y especialmente de la generación de usuarios de banda ancha) es que crearía un mercado para contenidos multimedia de valor añadido. O lo que es lo mismo, que habría mucha gente que querría disfrutar de música, video e interacción a través de la red... y que de algún modo pagarían por ello.

Esta promesa ha llevado a muchas compañías a desarrollar contenidos multimedia, y a muchos portales a intentar su distribución. Las empresas de comunicación y actualidad intentan distribuir sus productos por la web en forma de vídeo bajo demanda, radio en la red, etcétera. Las empresas de software han intentado desarrollar sus propios programas y estándares para la creación, codificación, distribución y reproducción de esos contenidos. En resumen, se ha creado una industria entera alrededor de los contenidos multimedia en internet.

Después de la criba

Una buena parte de esa industria se creó en los “años de la promesa”, cuando no se sabía bien el modo en que todo ese esfuerzo iba a reportar beneficios a los accionistas que ponían el dinero... pero todos estaban seguros de que antes o después aparecería un modo de rentabilizarlo.

Dos años después de que pinchara la burbuja, las cosas están mucho más claras. La mayor parte de los contenidos multimedia disponibles son de pago o anzuelos para vender conexiones de banda ancha, y cientos de portales han desaparecido. El transporte de esos contenidos está en manos de dos o tres empresas (especialmente Akamai). Y su codificación, transmisión y reproducción son el motivo de una batalla empresarial particularmente curiosa entre los tres supervivientes.

La criatura que se resistió a morir... y sus rivales

Apple lleva muchos años trabajando en su tecnología QuickTime, aunque su integración como un pilar del sistema operativo es mucho más reciente. Por el camino, ha sufrido altibajos, ha perdido y ganado terreno, se ha convertido en una plataforma completa (desde la creación hasta la reproducción) con muchas herramientas diferentes. Y ha sobrevivido un decidido intento de eliminarla por parte de Microsoft.

Microsoft lanzó su Media Player hace mucho menos tiempo, y lo tiene mucho menos integrado. Se trata esencialmente de software reproductor de contenidos. Las aplicaciones que lo usan no son tantas, aunque poco a poco la empresa va rellenando las casillas para intentar construir una oferta que imita la de Apple. Porque Microsoft tiene claro que quiere convertirse en el pilar de esta industria y dominar sus formatos... y que no piensa dejar que Apple se diferencie de Windows por ese camino.

RealNetworks es una empresa independiente (aunque tiene muchos accionistas llamativos) especializada en la codificación, transmisión y reproducción de multimedia. No toca la fase de creación, ni piensa hacerlo. Lleva mucho tiempo en el juego y está presente en Windows y Mac OS de forma casi paritaria.

Microsoft cobra por Windows; su WM Player ayuda a venderlo y es gratuito, y espera rentabilizarlo a través de la gestión de los derechos de autor (es decir, cobrar al autor del contenido por cada obra difundida). Apple cobra por la posibilidad de producir contenido multimedia, es decir, por el software con el que se las adapta a la red; todo lo demás lo da gratis. RealNetworks no cobra ni al productor ni al creador: vive de cobrar al que lo publica en la red, mediante servidores de streaming con licencias por número de usuarios.

Los tres enfoques no son fácilmente compatibles porque cada empresa produce (o pretende producir) versiones gratuitas de lo que alimenta a la otra, aunque Apple y RealNetworks estaban ya colaborando: RealPlayer reproduce contenidos en formato QuickTime.

Las tres empresas están empeñadas en dominar su parte de la industria... y las tres luchan por el mismo objetivo para conseguirlo: los estándares.

Apropiándose de los estándares

En una industria en la que participa tanta gente, es esencial limitar el número de estándares con los que se trabaja, o se corre el riesgo de tener que invertir en doce tecnologías diferentes.

La primera en golpear por ese lado ha sido Microsoft, y ha sido a través de Windows. Una vez más, el modo de lanzar un sistema inferior y convertirlo en estándar por decreto ha sido hacerlo la elección “por defecto” de millones de usuarios que se lo encuentran instalado en su escritorio. Con esa potencia, y a pesar de que durante años ha ido por detrás en prestaciones, es fácil entender porqué abunda el contenido para Windows Media Player. Eso no le da dinero a Microsoft (todavía) pero mata a sus rivales de hambre, porque WMP no es compatible con los demás formatos.

La que recibió el golpe con más fuerza fue RealNetworks, que era la empresa que dominaba el mercado con su RealPlayer y sus servidores de contenidos. Primero intentó bloquear el ataque a través de sus formidables defensas naturales (ya tenía servidores carísimos y muy eficaces instalados en las principales empresas, y ese tipo de inversión no se tira por la borda sin un buen motivo), aumentando la compatibilidad (sus servidores sirven todo tipo de formatos y su RealPlayer reproduce también QuickTime) y mejoras tecnológicas. Pero eso sólo protegía a sus servidores, mientras el número de reproductores seguía amenazado. Ahora está intentando cerrar el círculo atacando a Microsoft en su terreno: quiere crear un estándar en torno a sus tecnologías de base, Helix DNA, y para ello las está licenciando en forma Open Source. El objetivo es lograr que desarrolladores y creadores la adopten en masa, y con ello formen un estándar “de facto” que encuentre su propia manera de llegar a los escritorios de todos los usuarios... a pesar de Microsoft.

Apple ha elegido la estrategia de mayor alcance y resultado más seguro. Mientras Microsoft entierra dinero (no es que le falte, pero algún juez acabará decidiendo que ésto es dumping, y es ilegal) y RealNetworks está siendo atacada en un punto fundamental para sus ingresos, Apple ha apostado por convertir a QuickTime en el estándar básico de la industria. Por un lado, ha logrado establecer un marco para que todos los fabricantes de software de creación y difusión puedan utilizar su formato (aparte de su acuerdo con RealNetworks), al convertirlo en la base de MPEG-4, el estándar oficial de la industria. Por otro (quizá más importante) está atacando en la parte de creación de contenidos con muchísima fuerza a través de aplicaciones de edición y composición de imagen digital que se están haciendo notar muy seriamente en el mercado. Y finalmente, mantiene la presión sobre Microsoft y RealNetworks con una gama de productos completamente gratuita que les pega donde más les puede doler: en la rentabilidad. Puede que eso no baste para que QuickTime domine el mercado a largo plazo :-), pero es probable que asegure no sólo la compatibilidad futura de todo el mundo con su estándar, sino la rentabilidad de los esfuerzos de Apple.

Ahora en serio

Lo mejor es que toda esta batalla no depende sólo de los que se están dejando las pestañas en ella, sino de varios jugadores más.

Para que Microsoft consiga rentabilizar su inversión en Media Player, Gates debe ser capaz de convencer a la sólida y concentrada industria de los contenidos (cine, televisión, música) de que va a cumplir sus promesas de darles una gestión segura de los contenidos digitales... y convencerles de que les conviene encargárselo a él.

Pero no está nada claro que esta industria sea tan tonta como para ponerse en las manos de Microsoft si existen alternativas. Del mismo modo que los fabricantes de teléfonos móviles se han negado a tocar la versión de Windows con la que se les tentaba, y están desarrollando su propio esfuerzo para producir un OS unificado, los grandes de los contenidos están trabajando por su cuenta en el tema de la protección de contenidos. Y están muy atentos a lo que están desarrollando Apple y RealNetworks. Es una industria muy dura, y no es probable que decidan regalar a Gates un arma para que les quite el márgen en la distribución de sus productos.

Salvo que Gates siga el camino de Sony y compre un estudio (o dos), o llegue a alianzas exclusivas para que sus contenidos estén en WMP, le va a ser realmente difícil hacerlo rentable.

Y por enmedio, además, están distintas empresas como IBM o Akamai, con servidores y sistemas esenciales para el funcionamiento de cualquiera de los productos... y que no están casados con nadie (Ni siquiera Akamai, aunque Apple es accionista).

En conclusión

Y mientras Microsoft se encamina a su próxima visita al juez por volver a intentar abusar de su monopolio, RealNetworks y Apple están en una situación en la que podrían perfectamente colaborar. Sus gamas de productos se solapan, pero cada empresa sólo necesita que los productos de la otra sean compatibles... y, quizá, que QuickTime Streaming Server no se convierta en algo demasiado bueno para que RealServer compita con él en la gama alta del mercado.

O bien (haciendo un esfuerzo de imaginación y de cartera) Apple compre RealNetworks y cierre el círculo a su vez. Cosas más raras han pasado...

Al final, lo que determina el ganador es quién consigue vender su producto. A Gates no le corre prisa. RealNetworks tiene una gran base instalada de servidores. Y Apple se está comiendo la creación de contenidos vendiendo productos propios y de terceros.

De modo que esta guerra a tres bandas tiene pinta de ser larga.


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