Las cajas de las sorpresas

14-07-1.999

 

Muchos de vosotros sabéis lo que es una set-top box. Para los que no, se trata de un aparato diseñado para ser puesto sobre la tele y gestionar el acceso a la información, sea por cable o por satélite. Normalmente también sirve para acceder a Internet desde la tele.

Menos gente sabe (aunque muchos lo supondrían) que Apple ha diseñado sus propias set-top boxes. Y no una; lleva tiempo con ello. Lo que ya no sabe casi nadie es que el motivo fue una propuesta de colaboración hecha por una compañía inglesa. Y como salió mal, el tema está aparcado. Los prototipos desaparecieron, el equipo se disgregó, aquí nadie sabe nada. ¿Cierto?

No. En Austin, Texas, un pequeño site de coleccionista llamado "Secret About Box" resiste ahora y siempre al invasor... bueno, ehm, quiero decir que ha dedicado su tiempo a reunir información y ejemplares de las set-top box de Apple. Las ha conectado y ha experimentado con ellas, y ahora nos regala (literalmente; lo único que pide es un link a su página) sus resultados.

El Primer Prototipo

Fechado en torno al final de 1.994, este invento no tiene ni siquiera el logo de Apple.

Esta caja gris aparentemente inofensiva lleva:

Además lleva un chip de ROM STB v2.2 NTSC, y una tarjeta MPEG de descompresión de vídeo (fundamental para tratar con televisón digital).

Como resalta el autor del site, lo que se ve si se mira bien es una placa madre de Quadra 605 transformada en una tarjeta ;-). Se ha invertido la renura LC, y se ha transformado la placa madre en tarjeta LC, conectada con una segunda placa madre que en realidad no es más que la tarjeta MPEG con algunos extras.

Las fotos son de un auténtico prototipo, claramente muy anterior a un modelo de producción. El autor del site está intentando hacer algo con él, pero lo único que ha conseguido hasta ahora es encenderlo y que suene la campanada. Lo siguiente que quiere hacer es añadir VRAM, que parece que no traía.

El segundo prototipo

Ya tiene un aspecto más evolucionado. Parece haber sido fabricado en torno a la primavera de 1.995, y fue montado en Irlanda (fábrica de Apple en Cork, probablemente) con el número de serie SF60701V7Q2. Pero lo mejor es que incluye los números de patente 4631603, 4577216, 4819098, y la frase "autorizado exclusivamente para usos limitados de pay-per-view". Curioso, ¿o no?

Además sabemos su nombre: es el modelo número M4120.

También sabemos más de su funcionamiento. Aunque no tengo el tiempo de traducir este gráfico, creo que la mayor parte de los textos se entiende bien. La conclusión es que era un aparato bastante evolucionado, con muchas prestaciones y capaz de ser utilizado, con una versión europea y una americana.

Como curiosidades hay que mencionar la ranura de expansión más extraña del mundo, parecida a la de RAM de los viejos PowerBook, y el chip de Flash Ram que parece haberse usado para actualizar la ROM (STB3 ROM v7.0). Otro detalle curioso es el procesador 68LC040 Processor a 33Mhz.

Los experimentos realizados han permitido saber que, si lo conectas a un puerto de TV, se ve un fondo morado y azul con Apple escrito encima, y a los 20-30 segundos sale un mensaje de error pidiendo que aprietes el botón verde. Desgraciadamente este botón parece estar en el mando a distancia, y el autor del site no lo tiene, de modo que...

Tercer Prototipo

De este juguetito no sabemos nada. Aparte de que es la versión final, que funcionaba, y que estuvo a punto de entrar en producción. Si no lo fue, no se debió a problemas técnicos.

Y, me atrevo a afirmar, tampoco estéticos. Dan ganas de suscribirse al servicio que sea para que te coloquen un aparatito como este sobre el televisor. ¿O no?

 

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