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Entrevista a Hash, Inc
Hablamos con Ken Baer, programador principal para Mac, por Manel P. Rives

13-11-2.002



Macuarium ¿Quienes son los dueños de HASH Inc? Cuéntenos algo de su historia.

Ken Baer Hash Inc. es propiedad de (y está dirigida por) Martin Hash. Somos una firma completamente independiente, y no somos filial de ninguna otra compañía y tampoco tenemos inversores externos. Creemos que somos la única compañía desarrolladora de aplicaciones 3D que puede decir esto hoy en día.

Martin Hash comenzó Hash Entrerprises en 1986 después de abandonar Hewlett-Packard, donde fue uno de los principales ingenieros de software en la impresoras Deskjet. Nuestro primer producto salió a la venta en Abril de 87 y fue Animation Apprentice, el primer programa de animación de personajes 3D para el Amiga. Lanzamos 11 productos para la plataforma Amiga, todos ellos para animación. En 1990, lanzamos Animation: journeyman para el Amiga, el cual ya usaba el sistema de modelado basado en patch/spline que usamos hoy en día. En 1992, lanzamos “Will Vinton’s Playmation” para Windows, el primer producto de animación 3D para Windows (de acuerdo con Microsoft). entonces a comienzos de 1993 lanzamos la versión para Mac. En 1994, el software paso a llamarse Animation: Master (o versión 2). Actualmente estamos trabajando en A:M versión 10.

Hash siempre ha sido una compañía pequeña, y planeamos seguir igual. El porcentaje de tiempo en la empresa por parte de un trabajador es de más de 10 años. Yo mismo llevo en la compañía 15 años.

Macuarium ¿En su opinión cual será el área de mayor crecimiento en 3D en un futuro cercano (contenido web en tiempo real, TV&cine, desarrollo de juegos…)?

Ken Baer Los contenidos en tiempo real para la web tienen el mayor espacio de crecimiento. Hay una serie de tecnologías como VRML, Viewpoint y Shockwave, pero creemos que todos están desencaminados porque todos se basan en polígonos y no tienen en cuenta el ancho de banda. Tenemos una tecnología competidora en ese segmento (actualmente implementada en el visualizador “ArticPigs”) que es superior porque usa la misma tecnología que está presente en Animation:Master, y resuelve el problema del ancho de banda. Es la única tecnología 3D en tiempo real que usa un modelo en baja densidad que puede ser usado para una reproducción de alta calidad. Todos los demás requieren más datos para mayor calidad, y por tanto más ancho de banda. Con el plug-in “articpigs” usted puede exportar modelos, acciones y escenas directamente a una página web HTML y verlas con el Internet Explorer y el plug-in gratuito “Articpigs”. Pensamos que tiene un enorme futuro. Para más información http://www.arcticpigs.com.

Macuarium ¿Cuándo estará esta tecnología accesible para los desarrolladores web para ser integrada en páginas web?¿o se integrará en un producto 3D?

Ken Baer Todavía no. Hasta el momento, “ArticPigs” sólo corre sobre Windows con A:M v.8.5. Esperamos tenerlo corriendo con A:M 9.5 y el 10 en un futuro cercano.

Macuarium El visualizador “ArticPigs” está disponible para Windows, ¿existe una fecha fijada para la versión MacOS?

Ken Baer Esperamos tenerlo corriendo sobre Mac, pero no tengo una fecha para concreta. Existen algunas cuestiones técnicas que estamos intentando resolver.

Macuarium Los usuarios de Macintosh (de Hash A:M) parecían no estar completamente contentos con la estabilidad de Animation Master sobre MacOS. ¿Cambiará esa apreciación con el A:M 10 para MacOS X?

Ken Baer Nunca hemos estado completamente contentos con la estabilidad del viejo MacOS. Nunca ha tenido una buena gestión de memoria. La mayoría de los problemas que nuestros usuarios se han encontrado tiene más que ver con las condiciones de baja memoria y los controladores de vídeo. En cualquier caso, somos muy agresivos eliminando cualquier problema que los usuarios se encuentran. (Cuando somos conscientes de algún problema, lo corregimos y sacamos una revisión lo antes posible). Esperamos una experiencia de usuario mucho más agradable con el MacOS X. MacOS X tiene una protección de memoria excelente y generalmente es mucho más estable.

Macuarium Animation:Master tiene una increíble cantidad de características (que pueden competir perfectamente con algunos paquetes dirigidos al mercado “High end”) especialmente considerando su precio. ¿se debe esto a la filosofía de HASH y su modo de trabajar o es una forma de tener un trazo de la tarta del mercado, buscando un mercado de gama baja que pueda pagar los 200 $ que vale el paquete 3D?

Ken Baer Hash Inc. siempre ha tenido una filosofía que nos ha guiado. En 1987 dijimos “Un artista, una máquina”, y el software debería correr sin problemas en las máquinas que la gente se pudiera comprar en aquellos días, que eran los de un Amiga 1000 a 7Mhz. Nuestro slogan es “Software de animación que incluso un artista se pueda comprar” la mayoría de los artistas no son ricos, Animation:Master es una herramienta para el artista. Mucha gente nos pregunta: “¿Por qué vuestro software es tan barato?” Nosotros siempre contestamos “¿Por qué el resto de paquetes son tan caros?” Operamos bajo un modelo de negocio muy diferente que el resto de compañías y operamos con ganancias sin requerir infusiones de dinero de compañías matriz ni de capital de inversores.

Macuarium ¿Tiene HASH alguna relación especial con algún cliente que ayude a HASH a implementar nuevas tecnologías que ellos mismos necesiten usar?

Ken Baer Tenemos algunas relaciones especiales con algunos estudios realmente increíbles. Momentum Animation Studios en Australia ha realizado docenas de anuncios comerciales y vídeos musicales usando A:M y Avalanche software en Utah ha realizado algunos grandes juegos con A:M incluyendo Rampage 2. Hablamos con estos estudios de manera semanal y han tenido mucho que ver influenciándonos en nuestras características de producto y nuestro flujo de trabajo. Trabajamos con docenas de estudios también. Otras compañías se gastan decenas de millones de dólares en marketing con los grandes estudios, cuando ellos mismos representan un porcentaje pequeños del mercado 3D.

Macuarium ¿Será el 3D el único segmento donde Martin Hash trabaje?¿Tiene HASH alguna intención de crecer o o expandirse?

Ken Baer Una de las razones por las que creemos que hemos sido tan afortunados ha sido nuestra focalización en la animación, particularmente en la animación de personajes. Cuando comenzamos en el 87 nuestro primer producto estaba dirigido a animadores de personajes 3D. Pero más allá de eso, fue diseñado para contar historias. Y es exactamente lo que hacemos. también nos beneficiamos por centrarnos en un solo producto. En su momento con el Amiga, teníamos 11 productos. Pasados los años, hemos tomado todos esos productos y los hemos incorporado en Animation:Master.

Las futuras direcciones de A:M implicará la evolución de la comunidad de A:M que integra Internet y la larga comunidad de usuarios de cara al interfaz de software. También, con Artipigs, vemos un punto donde la mayoría de usuarios exportarán sus animaciones en tiempo real directamente a su página web, y usarán nuestro renderizador mayormente para imágenes. Creo que eso abrirá la puerta a un montón de gente que quiere no tener que esperar a que sus animaciones se rendericen.

Macuarium Si tuviese que hacer un retrato de los clientes de Animation:Master, ¿cómo sería?

Ken Baer La mayoría son artistas independientes y aspirantes a animadores, incluso queriendo realizar su propia película o intentando entrar en el negocio. Mucha gente que usa nuestro software aparecen intentando aspirar a la categoría de artista y entrar en el negocio con animaciones que realizan usando nuestro software. La mayoría de los estudios y departamentos 3D en los que se puede encontrar nuestro software, éste ha sido introducido por los artistas más a través de la venta a las empresas.

Macuarium Estos días existe una lucha de precios en el sector de desarrollo de software 3D. Para el usuario de a pie las ventajas son evidentes, pero ¿no causará este tipo de movimiento un detrimento en el I+D o en la calidad del producto final? ¿está el mercado 3D preparado para este tipo de situación?

Ken Baer Ha sido muy interesante para nosotros ver esta lucha. La vimos venir hace mucho tiempo. Esto nos devuelve a lo que estaba diciendo acerca de nuestro modelo de negocio. La mayoría de los productos 3D comienzan con un precio muy alto, especialmente los que comenzaron en la plataforma SGI. Tenían un margen de ganancias muy elevado, y sus compañías crecieron con la dependencia de semejante margen de ganancia. Venden pocas copias, pero hacen mucho dinero con cada licencia. Pero el problema surge al recortar el precio, y es que no ven crecer el número de ventas lo suficiente como para compensar la disminución del margen de ganancia. A largo plazo, harán menos dinero y por tanto tendrán que gastar menos en algún sitio. Así que, todo se verá afectado, incluso el I+D. El viejo alto margen de ganancia en un modelo de mercado 3D limitado tiene los días contados.

Siempre hemos tenido éxito diseñando el software fácil de usar por un artista (no un director técnico) y de ser asequible. El problema con muchos de los otros títulos es que están diseñados para directores técnicos más que para los artistas. No sólo están limitando a sus usuarios por su poder de compra, sino también por la facilidad de uso. Hemos visto algunas firmas desde las cuales se aclama que las futuras versiones serán más fáciles de usar para poder abarcar un mayor mercado, pero sabemos por nuestra experiencia que puede llevar años implementar ese tipo de cambios. Tenemos la sensación de estar por lo menos 5 años por delante de la competencia.

Macuarium ¿Está el mercado cambiando tan rápido que las estaciones de trabajo basadas en UNIX podrían desaparecer? (por ejemplo SGI)

Ken Baer Definitivamente. No veo ninguna ventaja en estaciones de trabajo tan caras. Creo que la única razón por la que la gente continúa comprandolas es debido al factor “prestigio”. Apple debería introducir las torres basada en el OS X como las nuevas estaciones UNIX de prestigio. Quizá debieran hacerlas de color púrpura…:-) -nota del entrevistador: el color púrpura viene a cuento ya que algunos modelos de SGI son de este color o azul… para que luego digan que sólo los Mac hacen gala de diseño exterior :-)-

Como yo lo veo, la verdadera fuente de ingresos para SGI viene de los grande contratos gubernamentales para servidores. Los días de las costosas estaciones gráficas UNIX están acabados.

Macuarium HASH Animation:Master es bien conocido entre los usuarios de PC. Sabiendo el pequeño mercado que significa el mac, ¿Cómo son considerados los usuarios Mac y la comunidad Mac por HASH?

Ken Baer Todos sabemos que el porcentaje de usuarios Mac en la industria de la informática es alrededor de un 3% comparado con el PC. Pero, los usuarios Mac representan el 30% de la base de usuarios de A:M. son MUY importantes para nosotros. También muchas de las mejores imágenes y animaciones con nuestro software han sido elaboradas con Mac. Incluso creemos que la versión Mac de A:M supera en ventas a otros productos de animación 3D para Mac.

Macuarium Martin Hash ha anunciado Animation:Master para MacOS X hace algunos meses. ¿Cómo fue la opinión recibida de los actuales usuarios de A:M para MacOS?

Ken Baer No lo hemos anunciado todavía de manera oficial, peor estamos trabajando en ello. Tenemos la premisa de realizar anuncios sólo de los títulos que salen al mercado, peor las opiniones recibidas han sido muy buenas. todo el mundo está entusiasmado con A:M para MacOS X, pero tienen que esperar un poco para permitirnos hacerlo bien. Creo que nuestros esfuerzos darán resultados durante bastantes años.

Macuarium HASH Inc. no ha sido una de las primeras en sacar una versión compatible con MacOS X. Desde esta situación, ¿cuál es su postura acerca del nuevo sistema operativo de apple ( y de Jaguar)?

Ken Baer Me encanta Jaguar. Realmente no podríamos haber portado A:M tan pronto como ahora si no fuese por las APIs que necesitábamos tener y no estaban disponibles en Apple hasta Jaguar. Actualmente desarrollamos A:M usando un compilador cruzado desde el PC. Cuando actualizamos A:M realizamos la versión Mac y PC simultáneamente. El compilador cruzado no soporta MacOS X, así que tenemos que escribir una gran cantidad librería de código de las que nos proveemos para usarlas posteriormente en CodeWarrior. Es un empeño enorme pero estamos haciendo muy buenos progresos. Cuando esté completo Animation:Master estará usando las nuevas y más eficientes APIs de Apple mientras que nuestros competidores seguirán usando las antiguas APIs. ¿He comentado que Jaguar es asombroso? ¡¡porque lo es!!

Macuarium Hablando de APIs, ¿Cómo ve usted OpenGL ya que parece haber algunos problemas con Microsoft de manera reciente? ¿Ve usted laguna otra API tan fuerte para el diseño 3D en un futuro cercano?

Ken Baer Bien, también usamos DirectX en el PC. Esto se debe principalmente a que existen tarjetas gráficas más accesibles económicamente que hacen uso de ella. Pero el panorama está cambiando, y los controladores OpenGL están más disponibles, y las tarjetas son mucho más baratas ahora. En Mac, originalmente usábamos QuickDraw 3D el cual era, en mi opinión, terrible. Cambiamos al OpenGL de Conix, que realmente nos ayudó muchísimo. Estuvimos usándolos durante 2 añoshasta que Apple comprara Conix e incorporara OpenGL en MacOS. Este es uno de los mejores movimientos que apple ha realizado en los últimos años.

Microsoft se resiste a usar OpenGL porque quieren promover su propia tecnología, llamada DirectX. Creo que OpenGL tiene un futuro prometedor y espero que no se le permita a Microsoft dañarlo.

Macuarium ¿Cuál es la actual relación actual con Apple?¿recibe algún tipo de soporte?

Ken Baer No mucho. Recibimos el mejor soporte por parte de algunos buenos amigos que usan nuestro software y trabajan en Apple. Pero, a nivel corporativo, Apple no nos presta mucha atención.

Macuarium ¿Cree que MacOS X es una ventaja real para los usuarios de Mac?¿cómo observa en Jaguar los elementos esenciales para un trabajo eficiente en 3D?

Ken Baer Siento que es la primera vez que Apple ha considerado al 3D y a la aceleración gráfica como una parte esencial de la experiencia Macintosh. La combinación de hardware moderno, una buena GPU (Unidad de procesos gráficos o tarjeta gráfica, para entendernos) y un sistema operativo realmente sólido con una buena colección de herramientas estándar, todo combinado para construir una gran plataforma gráfica. No veo porqué alguien querría usar una SGI nunca más. Esos días están acabados.

Macuarium ¿Tiene Apple alguna opción de mantenerse en este segmento del mercado gráfico?¿Qué debería cambiar Apple para aumentar su presencia?¿Cree que ayudará algo el nuevo sistema operativo para cambiar la situación actual?

Ken Baer Creo que ayudará. Existen multitud de asuntos políticos que superar en los estudios. La mayoría de los grandes estudios han estado reemplazando sus estaciones SGI por máquinas Linux (ILM, Dreamworks, Pixar,…). Creo que la atracción que sienten hacia Linux ha sido el precio y la facilidad para portar sus propias aplicaciones Unix de SGI a Linux. Pueden hacer algo similar hacia MacOS X ya que también está basado en Unix. probablemente el mayor problema para Apple sea la velocidad de procesador. Incluso con máquinas de múltiples procesadores, es difícil competir con PCs de 2.8 Ghz.

Macuarium El G4 de Apple parece estar al final de su ciclo de vida. Si pudiese decidir el futuro de Apple, ¿cuál sería su preferencia en cuanto a procesadores?y que incluiría para el Mac que ahora mismo no existe.

Ken Baer Necesitan alcanzar la velocidad de los PCs. Es el mayor problema. Una mejor documentación para desarrolladores sería también de ayuda. Y echo de menos los días en los que el programa de desarrolladores era gratuito y conseguíamos un descuento del 30% (por supuesto los precios de las máquinas eran el doble de las que actualmente hay hoy en día).

Macuarium En la guerra de procesadores, ¿qué importancia da a la cuestión del soporte de procesadores de 64 bits para el mercado 3D? ya que parece ser una de las alternativas para Apple en los próximos meses.

Ken Baer Es importante que Apple tenga un procesador que pueda ser comparable a lo que ofrecen Intel y AMD para PCs. No creo que tenga que ser más rápidos, pero sí similares. Sería estupendo si Apple no estuviese a merced de Motorola e IBM y pudiese usar el procesador de cualquiera. En cualquier caso las noticias acerca del nuevo chip de IBM son prometedoras.

Macuarium Y en la guerra de los sistemas operativos, ¿Cuál es su punto de vista acerca de Microsoft Windows y Linux? ¿Existe una diferencia menor entre MacOS y estos OSs que en el pasado? ¿Podría convertirse Linux en el próximo gran sistema operativo para las firmas 3D?

Ken Baer Creo que no. Creo que Linux aporta una forma barata a los estudios basados en UNIX para migrar a PCs baratos sin tener que re-escribir y rediseñar totalmente sus propias aplicaciones de software. Pero, son sólo unos pocos estudios. Creo que el sistema operativo es mucho menos importante que las propias aplicaciones que están disponibles para él (por supuesto, soy una persona de software :-). Y si quiere herramientas, entonces Windows y MacOS son el camino a seguir. Apple ha sido muy agresiva comprando algunas herramientas de composición de alto nivel en los últimos tiempo, y parece que están bien posesionados para introducir MacOS X en los estudios.



 

 

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